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Recortada dramáticamente en el horizonte, es un recordatorio de milenios pasados, milenios de los que sabemos muy poco.

Nos apilamos fuera del autobús y comenzamos la corta caminata por el sendero hasta nuestro destino. Nuestro recorrido nos ha llevado al Dolmen de Poulnabrone en el condado de Clare, una de las tumbas portales más famosas de Irlanda, y una reliquia de la era Neolítica. «Neolítico» significa «Nueva Edad de Piedra», cuando surgió la agricultura en Irlanda. También es el período de los megalitos, los grandes monumentos de piedra que salpican el paisaje de Europa occidental.

En Poulnabrone, mientras rodeamos la tumba, tomando fotos desde diferentes ángulos, debemos caminar con cuidado. Fisuras profundas fracturan el suelo; sería fácil para el visitante descuidado tropezar o torcer un tobillo.

Esto se debe a que estamos en Burren, un tramo de tierra en el noroeste del condado de Clare, en el oeste de Irlanda. Hace mucho tiempo, la erosión talló surcos profundos en el pavimento de piedra caliza, dejando un paisaje lunar irregular. Pero el Burren también puede ser sorprendentemente verde, ya que la hierba crece fácilmente entre grietas en la roca debido al suelo rico en minerales.

El dolmen en sí está hecho de losas de piedra caliza. Un par de piedras de portal, es decir, grandes piedras verticales en la entrada del dolmen, y dos piedras de pie más pequeñas sostienen la piedra de coronación, que se inclina hacia abajo desde el frente hacia atrás para crear una cámara de 8 x 4 pies. (En la década de 1980, una de las piedras del portal fue reemplazada porque se había agrietado; la piedra original todavía se encuentra cerca.) Originalmente, un cairn bajo de forma ovalada, o una pila de rocas hechas por el hombre, rodeaba el dolmen para estabilizar toda la estructura.

» ¿Cómo consiguieron la gran piedra en la parte superior?»alguien pregunta. Es una buena pregunta; doce pies de largo y siete pies de ancho, la piedra angular pesa más de 3,000 libras. Probablemente se construyó un montículo de tierra y la losa lo levantó usando rodillos hechos de árboles. Sin duda involucró mucho sudor. Y maldiciendo.

Y mano de obra. No es casualidad que los megalitos («piedras grandes») aparezcan en el neolítico, después de la introducción de la agricultura. La caza y la recolección durante el Mesolítico habían mantenido solo a una población muy pequeña, ocho o nueve mil en toda Irlanda, que vivían en grupos familiares de unos veinticinco. Pero la llegada de la agricultura alrededor del 3500 a. C. trajo excedentes de alimentos que sostuvieron a poblaciones más grandes, proporcionando la mano de obra necesaria para erigir los dólmenes.

Sabemos que el dolmen era una tumba, porque las excavaciones arqueológicas han descubierto los restos de al menos treinta individuos. Por los fragmentos de hueso podemos decir que los cadáveres ya estaban descompuestos cuando fueron enterrados en la cámara alrededor del 3000 a.C. ¿Por qué fueron elegidos estos individuos en particular, y por qué se puso tanto esfuerzo en su entierro? No lo sabemos.

Aunque sus funciones rituales y simbólicas siguen siendo desconocidas, el Dolmen de Poulnabrone sigue ejerciendo una poderosa atracción en el mundo moderno, atrayendo a miles de visitantes cada año. Mientras caminamos de regreso al autobús, pasando por los vendedores de cruces celtas y otros recuerdos que se congregan en la entrada del sitio, pienso en estas personas de hace mucho tiempo, cuyos nombres nunca sabremos. Nosotros, con nuestra tecnología moderna, nuestros teléfonos inteligentes y nuestras computadoras portátiles, todavía podemos asombrarnos por lo que la gente hizo hace 5000 años.

Eso no es tan malo.

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