Le traité de William Penn avec les Indiens de Benjamin West

Le célèbre tableau de Benjamin West représentant le traité de William Penn signé en 1682 avec les Lenni Lenape, ou Indiens du Delaware, comme les Anglais les appelaient, est conservé à l’Académie des Beaux-Arts de Pennsylvanie à Philadelphie.

La tradition veut que le traité ait été signé sous un orme à Shackamaxon, une ville indienne du Delaware autrefois située près de l’actuelle Kensington, en Pennsylvanie. Pour la tribu locale de la Manui, Shackamaxon semble avoir été une importante colonie et une zone cérémonielle.

En 1771, Benjamin West a été chargé par le fils de Penn, Thomas, de capturer le moment du traité sur toile. Aucun échange de traités n’a été authentifié par les historiens, mais les achats de la terre natale par Penn sont bien documentés.

Cette gravure est l’une des nombreuses représentations dans la culture populaire des XVIIIe et XIXe siècles du Traité de Penn et de l’Orme dit du Traité. Il montre Penn, en tant que fondateur de la colonie de Pennsylvanie, debout sur la rive du fleuve Delaware. Il est entouré de trois cultures: Des Lenapes, des Quakers récemment arrivés, et des Suédois qui s’étaient déjà installés dans les environs et qui ont peut-être servi de traducteurs.

La gravure raconte une histoire qui a été interprétée comme celle de la paix et de l’accueil. Un Autochtone au premier plan tient une pipe de paix. Un arc et un carquois de flèches gisaient sur le sol à proximité. Derrière lui, une femme allaite son enfant; un garçon autochtone tient un arc, tandis qu’en arrière-plan un autre garçon s’entraîne avec son arc. Les Lenape semblent concentrés sur le moment et l’échange, tout comme Penn et ses hommes. Cependant, il y a une autre histoire tacite: les navires dans le port et les bâtiments européens en construction derrière le rassemblement. Alors que la colonisation européenne progressait rapidement en Pennsylvanie et dans les autres colonies américaines, les Lenapes et tous les peuples indiens des Bois de l’Est ont connu des conflits très éloignés de cette image pacifique.

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