Pluton est-elle composée d’un milliard de comètes ? / Espace

Lorsque la sonde New Horizons a survolé le système de Pluton en juillet 2015, elle a capturé cette image d’une étendue glaciaire riche en glaces d’azote, de monoxyde de carbone et de méthane. C’est Spoutnik Planitia. Il forme le lobe gauche de la grande caractéristique en forme de cœur à la surface de Pluton. Image via NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / SwRI.

L’idée que des corps plus petits dans l’espace se collent pour en faire de plus grands n’est pas nouvelle. En fait, on pense que la Terre et les autres planètes majeures se sont formées de cette façon, il y a des milliards d’années, après que ce que les astronomes appellent des planétésimaux – des objets ressemblant à des roches en orbite autour du jeune soleil – ont commencé à entrer en collision les uns avec les autres. L’idée que Pluton se forme à partir d’un milliard de comètes semble donc assez logique. Après tout, Pluton orbite dans le système solaire externe, où les choses sont plus froides. Le système solaire externe est le royaume des comètes glacées, encore parfois appelées boules de neige sales. Depuis que la sonde New Horizons a passé Pluton en juillet 2015, les astronomes ont des données sans précédent à ce sujet. C’est ainsi que deux scientifiques du Southwest Research Institute (SwRI) à Boulder, dans le Colorado, ont pu examiner cette idée, développant ce qu’ils appellent le modèle cosmochimique de la comète géante de la formation de Pluton.

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La revue à comité de lecture Icarus a publié son étude le 23 mai 2018.

Les scientifiques du SwRI ont utilisé les données de New Horizons pour examiner de près la composition de Pluton. Ils ont comparé ce qu’ils ont appris sur Pluton avec les données d’une mission de comète unique en son genre, appelée Rosetta. Dans la mission Rosetta, un vaisseau spatial a accompagné une comète sur son orbite autour du soleil pendant environ deux ans.

Tombaugh Regio est le nom de la caractéristique en forme de cœur de Pluton. Spoutnik Planitia forme le lobe gauche du cœur. Image via le vaisseau spatial New Horizons / NASA / JHUAPL / SwRI.

Les scientifiques du SwRI ont examiné spécifiquement la glace riche en azote dans une région de Pluton appelée Spoutnik Planitia. C’est le grand glacier qui forme le lobe gauche de la caractéristique lumineuse en forme de cœur vue dans les images de New Horizon. Christopher Glein de SwRI, l’auteur principal de la nouvelle étude, a commenté dans un communiqué:

Nous avons trouvé une cohérence intrigante entre la quantité estimée d’azote à l’intérieur du glacier et la quantité attendue si Pluton était formée par l’agglomération d’environ un milliard de comètes ou d’autres objets de la ceinture de Kuiper de composition chimique similaire à 67P, la comète explorée par Rosetta.

Il a ajouté:

Nos recherches suggèrent que la composition chimique initiale de Pluton, héritée des blocs de construction cométaires, a été chimiquement modifiée par l’eau liquide, peut-être même dans un océan souterrain.

Pour leur nouvelle étude, les scientifiques ont également étudié un modèle possible de la formation de Pluton, dans lequel la planète naine s’est formée à partir de glaces très froides dont la composition chimique correspond mieux à celle du soleil que les comètes. Ils ont commenté:

… le modèle solaire répond également à certaines contraintes. Bien que la recherche ait mis en évidence des possibilités intéressantes, de nombreuses questions restent à répondre.

New Horizons nous a donné notre premier aperçu de Pluton lorsqu’elle a balayé la planète en 2015. Il a également fourni des informations sur la composition de l’atmosphère et de la surface de Pluton. Ces cartes — assemblées à partir des données de New Horizons — indiquent des régions riches en ciem de méthane (CH4), d’azote (N2), de monoxyde de carbone (CO) et d’eau (H2O). Spoutnik Planitia montre une signature particulièrement forte de l’azote près de l’équateur. Les scientifiques du SwRI ont combiné ces données avec les données de la comète 67P de Rosetta pour développer un modèle de « comète géante » proposé pour la formation de Pluton. Image via NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / SwRI.

Conclusion: En comparant les données du 1er survol de Pluton et d’une 1ère mission de rendez-vous des comètes, les scientifiques ont développé ce qu’ils appellent le modèle de la « comète géante » de la formation de Pluton.

Via SwRI

Source: N2 Primordial fournit une explication cosmochimique de l’existence de Spoutnik Planitia, Pluton

 Deborah Byrd

Deborah Byrd a créé la série EarthSky radio en 1991 et a fondé EarthSky.org en 1994. Aujourd’hui, elle est rédactrice en chef de ce site Web. Elle a remporté une multitude de prix des communautés de la radiodiffusion et de la science, y compris un astéroïde nommé 3505 Byrd en son honneur. Communicateur scientifique et éducateur depuis 1976, Byrd croit en la science comme une force pour le bien dans le monde et un outil vital pour le 21e siècle. « Être un éditeur EarthSky, c’est comme organiser une grande fête mondiale pour les amoureux de la nature », dit-elle.

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