Plutone è fatto di un miliardo di comete? / Spazio

Quando la navicella spaziale New Horizons spazzato oltre il sistema di Plutone nel luglio 2015, ha catturato questa immagine di una distesa glaciale ricca di azoto, monossido di carbonio e metano ghiacci. Questa è la Sputnik Planitia. Forma il lobo sinistro della grande caratteristica a forma di cuore sulla superficie di Plutone. Immagine tramite NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / SwRI.

L’idea di corpi più piccoli nello spazio che si uniscono per crearne di più grandi non è nuova. Infatti, si pensa che la Terra e gli altri pianeti maggiori si siano formati proprio in quel modo, miliardi di anni fa, dopo che quelli che gli astronomi chiamano planetesimi – oggetti simili a rocce orbitanti attorno al giovane sole – iniziarono a scontrarsi l’uno con l’altro. Quindi l’idea di Plutone che si forma da un miliardo di comete sembra abbastanza logica. Dopo tutto, Plutone orbita nel sistema solare esterno, dove le cose sono più fredde. Il sistema solare esterno è il regno delle comete ghiacciate, ancora a volte chiamate palle di neve sporche. Da quando la navicella spaziale New Horizons ha superato Plutone nel luglio 2015, gli astronomi hanno avuto dati senza precedenti a riguardo. È così che due scienziati del Southwest Research Institute (SwRI) di Boulder, in Colorado, sono stati in grado di scrutare questa idea, sviluppando quello che chiamano il modello cosmochimico della cometa gigante della formazione di Plutone.

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La rivista peer-reviewed Icarus ha pubblicato il loro studio il 23 maggio 2018.

Gli scienziati SwRI hanno utilizzato i dati di New Horizons per dare un’occhiata alla composizione di Plutone. Hanno confrontato ciò che hanno imparato su Plutone con i dati di una missione comet first-of-its kind, chiamata Rosetta. Nella missione Rosetta, un veicolo spaziale ha accompagnato una cometa nella sua orbita attorno al sole per circa due anni.

Tombaugh Regio è il nome della caratteristica a forma di cuore di Plutone. Sputnik Planitia forma il lobo sinistro del cuore. Immagine tramite New Horizons spacecraft / NASA/JHUAPL / SwRI.

Gli scienziati SwRI hanno esaminato specificamente il ghiaccio ricco di azoto in una regione di Plutone chiamata Sputnik Planitia. Questo è il grande ghiacciaio che forma il lobo sinistro della luminosa caratteristica a forma di cuore vista nelle immagini di New Horizon. Christopher Glein di SwRI, autore principale del nuovo studio, ha commentato in una dichiarazione:

Abbiamo trovato una consistenza intrigante tra la quantità stimata di azoto all’interno del ghiacciaio e la quantità che ci si aspetterebbe se Plutone fosse formato dall’agglomerazione di circa un miliardo di comete o altri oggetti della Fascia di Kuiper simili nella composizione chimica a 67P, la cometa esplorata da Rosetta.

Ha aggiunto:

La nostra ricerca suggerisce che la composizione chimica iniziale di Plutone, ereditata dai blocchi di costruzione cometari, è stata modificata chimicamente dall’acqua liquida, forse anche in un oceano sottomarino.

Per il loro nuovo studio, gli scienziati hanno anche studiato un possibile modello di formazione di Plutone, in cui il pianeta nano si è formato da ghiacci molto freddi con una composizione chimica più simile a quella del sole rispetto alle comete. Hanno commentato:

…il modello solare soddisfa anche alcuni vincoli. Mentre la ricerca ha indicato alcune possibilità interessanti, molte domande rimangono da rispondere.

New Horizons ci ha dato il nostro primo assaggio di Plutone quando ha spazzato oltre il pianeta nel 2015. Ha anche fornito informazioni sulla composizione dell’atmosfera e della superficie di Plutone. Queste mappe — assemblate utilizzando i dati di New Horizons-indicano regioni ricche di metano (CH4), azoto (N2), monossido di carbonio (CO) e acqua (H2O). Sputnik Planitia mostra una firma particolarmente forte di azoto vicino all’equatore. Gli scienziati SwRI hanno combinato questi dati con i dati della cometa 67P di Rosetta per sviluppare un modello proposto di “cometa gigante” per la formazione di Plutone. Immagine tramite NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / SwRI.

Bottom line: Confrontando i dati del flyby di Plutone 1st-ever e una missione rendezvous della cometa 1st-ever, gli scienziati hanno sviluppato quello che chiamano il modello di formazione di Plutone ‘la cometa gigante’.

Via SwRI

Fonte: Primordiale N2 fornisce una spiegazione cosmochimica per l’esistenza di Sputnik Planitia, Plutone

Deborah Byrd

Deborah Byrd ha creato la serie radio EarthSky nel 1991 e ha fondato EarthSky.org nel 1994. Oggi, lei serve come redattore capo di questo sito. Ha vinto una galassia di premi dalle comunità di radiodiffusione e della scienza, compreso avere un asteroide denominato 3505 Byrd in suo onore. Comunicatore scientifico ed educatore dal 1976, Byrd crede nella scienza come una forza per il bene nel mondo e uno strumento vitale per il 21 ° secolo. “Essere un editor di EarthSky è come ospitare una grande festa globale per gli amanti della natura”, dice.

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