¿Plutón está hecho de mil millones de cometas? / Espacio

Cuando la nave espacial New Horizons pasó por el sistema de Plutón en julio de 2015, capturó esta imagen de una extensión glacial rica en hielos de nitrógeno, monóxido de carbono y metano. Habla Sputnik Planitia. Forma el lóbulo izquierdo de la gran característica en forma de corazón en la superficie de Plutón. Imagen a través de NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / SwRI.

La idea de que los cuerpos más pequeños en el espacio se unan para formar cuerpos más grandes no es nueva. De hecho, se cree que la Tierra y los otros planetas principales se formaron de esa manera, hace miles de millones de años, después de que lo que los astrónomos llaman planetesimales, objetos similares a rocas que orbitan alrededor del joven sol, comenzaran a chocar entre sí. Así que la idea de que Plutón se forme a partir de mil millones de cometas parece bastante lógica. Después de todo, Plutón orbita en el sistema solar exterior, donde las cosas están más frías. El sistema solar exterior es el reino de los cometas helados, a veces llamados bolas de nieve sucias. Desde que la nave espacial New Horizons pasó por Plutón en julio de 2015, los astrónomos han tenido datos sin precedentes al respecto. Así es como dos científicos del Southwest Research Institute (SwRI) en Boulder, Colorado, pudieron analizar esta idea, desarrollando lo que ellos llaman el modelo cosmoquímico de cometa gigante de la formación de Plutón.

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La revista revisada por pares Icarus publicó su estudio el 23 de mayo de 2018.

Los científicos del SwRI utilizaron los datos de New Horizons para analizar detenidamente la composición de Plutón. Compararon lo que aprendieron sobre Plutón con los datos de una misión de cometas, la primera de su tipo, llamada Rosetta. En la misión Rosetta, una nave espacial acompañó a un cometa en su órbita alrededor del sol durante unos dos años.

Tombaugh Regio es el nombre de la característica en forma de corazón de Plutón. El Sputnik Planitia forma el lóbulo izquierdo del corazón. Imagen a través de la nave espacial New Horizons / NASA / JHUAPL / SwRI.

Los científicos del SwRI observaron específicamente el hielo rico en nitrógeno en una región de Plutón llamada Sputnik Planitia. Ese es el gran glaciar que forma el lóbulo izquierdo de la característica brillante en forma de corazón que se ve en las imágenes de Nuevo Horizonte. Christopher Glein de SwRI, autor principal del nuevo estudio, comentó en una declaración:

Encontramos una consistencia intrigante entre la cantidad estimada de nitrógeno dentro del glaciar y la cantidad que se esperaría si Plutón se formara por la aglomeración de aproximadamente mil millones de cometas u otros objetos del Cinturón de Kuiper similares en composición química a 67P, el cometa explorado por Rosetta.

Ha añadido:

Nuestra investigación sugiere que la composición química inicial de Plutón, heredada de bloques de construcción cometarios, fue modificada químicamente por agua líquida, tal vez incluso en un océano subsuperficial.

Para su nuevo estudio, los científicos también investigaron un posible modelo de la formación de Plutón, en el que el planeta enano se formó a partir de hielos muy fríos con una composición química más parecida a la del sol que los cometas. Ellos comentaban:

…el modelo solar también satisface algunas limitaciones. Si bien la investigación señaló algunas posibilidades interesantes, quedan muchas preguntas por responder.

Nuevos Horizontes nos dio nuestra primera visión de Plutón cuando pasó por el planeta en 2015. También proporcionó información sobre la composición de la atmósfera y la superficie de Plutón. Estos mapas, reunidos con datos de New Horizons, indican regiones ricas en hielo de metano (CH4), nitrógeno (N2), monóxido de carbono (CO) y agua (H2O). El Sputnik Planitia muestra una firma especialmente fuerte de nitrógeno cerca del ecuador. Los científicos de SwRI combinaron estos datos con los datos del cometa 67P de Rosetta para desarrollar un modelo propuesto de» cometa gigante » para la formación de Plutón. Imagen a través de NASA / Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins / SwRI.

Conclusión: Al comparar los datos del primer sobrevuelo de Plutón y una primera misión de encuentro de cometas, los científicos desarrollaron lo que llaman «el modelo de cometa gigante» de la formación de Plutón.

A Través De SwRI

Fuente: Primordial N2 proporciona una explicación cosmoquímica para la existencia de Sputnik Planitia, Plutón

Deborah Byrd

Deborah Byrd creó la serie de radio EarthSky en 1991 y fundó EarthSky.org en 1994. Hoy en día, se desempeña como Editora en jefe de este sitio web. Ella ha ganado una galaxia de premios de las comunidades de radiodifusión y ciencia, incluyendo tener un asteroide llamado 3505 Byrd en su honor. Comunicador y educador de la ciencia desde 1976, Byrd cree en la ciencia como una fuerza para el bien en el mundo y una herramienta vital para el siglo XXI. «Ser editora de EarthSky es como organizar una gran fiesta mundial para los amantes de la naturaleza», dice.

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