Visitantes del Congreso: Reverdy Johnson (1796-1876)

Reverdy Johnson

Reverdy Johnson fue Senador de Maryland (Whig, Demócrata, 1845-49, 1863-68), Fiscal General (1849-50) bajo el presidente Zachary Taylor y Ministro de Gran Bretaña (1868-1869). Un partidario clave de Stephen Douglas en 1860, Johnson se convirtió en un defensor de la emancipación, aunque al comienzo de la Guerra Civil, era un demócrata a favor de la esclavitud y se opuso a la emancipación en el Distrito de Colombia en 1862.

Johnson era un unionista conservador que «favorecía las medidas moderadas», señaló el biógrafo Bernard C. Steiner.1 Escribió: «Después de la elección de Lincoln y la secesión de Carolina del Sur, Johnson, sin dudarlo un momento, tomó su lugar entre los principales defensores de la unión y opositores de la secesión. Esa posición que nunca dejó. Al final de la guerra, declaró que nunca se había referido a los confederados, sino como «traidores, rebeldes o insurrectos».'»2

La estatura de Johnson como erudito constitucional fue útil para el Presidente. «Con una delegación de prominentes baltimorianos, Johnson vino a Lincoln para saber si meditaba en la invasión del Sur, y pensó que el contenido de la respuesta confidencial de Lincoln del 24 de abril, que pretendía simplemente proteger la capital, se transmitió rápidamente a las autoridades confederadas, a través de la falta de cautela de Johnson, sin embargo, se establecieron relaciones de apoyo cordial de Lincoln por parte de Johnson para la época. Esto llevó a Lincoln a solicitar a Johnson que respondiera a la opinión de Taney Ex parte Merryman, en cuanto al derecho del Presidente a suspender el recurso de habeas corpus.»3 Johnson, apoyó al Presidente Lincoln contra el Presidente del Tribunal Supremo Roger Taney en la disputa sobre la suspensión del habeas corpus. Pero luchó contra la administración por la destitución del general Fitz John Porter después de la Segunda Batalla de Bull Run.

En el verano de 1862, Johnson se desempeñó como representante del Secretario de Estado William H. Seward en Nueva Orleans para resolver disputas diplomáticas sobre la incautación de bienes extranjeros. Las acciones habían sido tomadas por el comandante de Nueva Orleans, el general Benjamin Butler, quien consideraba al Marylander un secesionista de corazón. Butler estaba furioso con la interferencia de Johnson y escribió a Seward: «Otro comisionado como el Sr. Johnson enviado a Nueva Orleans haría que la ciudad fuera insostenible. La ciudad se puso en tal estado, mientras el Sr. Johnson estaba aquí, que me confesó que apenas podía dormir por nerviosismo, por temor a una sublevación, y se fue corriendo, casi sin terminar su trabajo, tan pronto como oyó que Corrían toros iba a ser atacado. El resultado de su misión aquí ha hecho que se entienda que no tengo el apoyo del gobierno y que pronto me sentiré aliviado.»4

Johnson también se quejó al presidente Lincoln sobre las políticas sindicales en Louiusiana, escribiendo el 16 de julio de 1861: En una consulta, en la que fui invitado a participar, entre el Mayor Genl. Mayordomo, Gobernador. Shepley, & yo mismo, se consideró muy importante que el Govr. debería, de inmediato, ir a Washington para consultarle sobre la condición de este departamento militar. Los puntos de vista que presentará están totalmente de acuerdo con el Mayor Genl & y son, como pensamos conjuntamente, vitales para la restauración del Estado a la Unión. Hasta ahora, con una fuerza militar adecuada, poco se ha hecho aquí para obtener la posesión de esta Ciudad, & el país, que lo rodea inmediatamente, y estos incluso no son tan seguros como deberían ser. Cualquier sentimiento de unión (& se dice que ha sido extenso) que hubo al principio en la Ciudad & ha disminuido principalmente, & de … una impresión de que es el propósito de la Emancipación Gubernamental de los esclavos. Esta impresión crece, en gran medida, a partir del curso del General Phelps, que por conducta y declaración, se calcula a él; Cuente con ello, mi querido Señor, que a menos que esto sea de inmediato, este Estado no puede ser, durante años, si es que alguna vez, reinstalado en la Unión. twenty de veinte o treinta mil tropas adicionales, en el primer momento, también se requiere para mantener la & la Ciudad, & Confío en que tanto en la esclavitud & las tropas, las opiniones de las autoridades militares aquí, & las esperanzas de los ciudadanos de la Unión se llevarán a cabo de manera eficiente.»5 Respondió el Presidente Lincon:

El suyo del día 16 de la mano del gobernador Shepley es recibido. Parece que el sentimiento sindical en Luisiana está siendo aplastado por el curso del General Phelps. Por favor, perdóneme por creer que es una falsa pretensión. La gente de Luisiana, gente inteligente en todas partes, sabe muy bien que nunca tuve el deseo de tocar los cimientos de su sociedad ni ningún derecho suyo. Con perfecto conocimiento de esto, me obligaron a enviar ejércitos entre ellos, y es su propia culpa, no mía, que estén molestos por la presencia del General Phelps. También conocen el remedio: saben cómo curarse de Phelps en General. Elimina la necesidad de su presencia. ¿Y no sería bueno que consideraran si no han tenido ya tiempo suficiente para hacer esto? Si pueden concebir algo peor que el General Phelps, dentro de mi poder, ¿no sería mejor que lo estuvieran buscando? Saben muy bien que la manera de evitar todo esto es simplemente ocupar su lugar en la Unión en los viejos términos. Si no lo hacen, ¿no deberían recibir golpes más duros en lugar de golpes más ligeros?
Estás listo para decir que aplico a los amigos lo que se debe solo a los enemigos. Desconfío de la sabiduría, si no de la sinceridad de los amigos, que tomarían mis manos mientras mis enemigos me apuñalaban. Esta apelación de los amigos profesos me ha paralizado más en esta lucha que cualquier otra cosa. Recuerdas haberme dicho el día después de la mafia de Baltimore en abril de 1861, que aplastaría todo sentimiento sindical en Maryland si intentara traer tropas sobre suelo de Maryland a Washington. No obstante, traje las tropas, y aún así había suficiente sentimiento sindical para elegir una Legislatura el próximo otoño, que a su vez eligió a un excelente Senador Sindical de los Estados Unidos.
Soy un hombre paciente-siempre dispuesto a perdonar en los términos cristianos del arrepentimiento; y también a dar tiempo suficiente para el arrepentimiento. Aún así debo salvar a este gobierno si es posible. Lo que no puedo hacer no lo haré; pero bien puede entenderse, de una vez por todas, que no renunciaré a este juego dejando ninguna carta disponible sin jugar.6

Las posiciones de Johnson sobre la esclavitud eran difíciles de predecir. Fue abogado defensor en el caso Dred Scott, decidido por la Corte Suprema de los Estados Unidos en 1857. Pero el ayudante de Lincoln, William O. Stoddard informó en mayo de 1862, después de que el Presidente firmara una ley para poner fin a la esclavitud en el Distrito de Columbia: «La pequeña banda de propietarios de esclavos locales todavía se quejan en voz alta de ser ‘saqueados de sus propiedades’ y afirman rotundamente su determinación de probar la Ley de Emancipación ante la Corte Suprema, con Reverdy Johnson como abogado.»7 Johnson se opuso a la aprobación del congreso de la segregación en los tranvías de la capital, argumentando: «Si un hombre negro le propuso viajar en un automóvil de primera clase en cualquiera de los ferrocarriles, donde no hay un estatuto estatal que lo impida, tiene tanto right….to ser transportado en ese auto como un hombre blanco. No hay más derecho a excluir a un hombre negro de un automóvil diseñado para el transporte de personas blancas que el derecho a negarse a transportarlo en un automóvil diseñado para personas negras, hombres blancos.»8

El senador Johnson tenía dudas sobre la sabiduría del reclutamiento militar negro, pero no se opuso. Durante 1863, fue uno de esos políticos de Maryland que se pelearon con el general Robert Schenck en su reclutamiento de esclavos de Maryland para el Ejército. John Hay recordó una visita en octubre de 1862 de Johnson y el médico presidencial Robert Stone: «Piensan que si el Presidente retira su proclamación, el Sur regresaría de inmediato a la Unión tan pronto como pudieran organizar la maquinaria necesaria. Stone dijo que si lo hacía sería elegido Presdt. por aclamación & Reverdy dijo que si no lo hacía, estaba arruinado.»Hay llamó a los comentarios: «Ciego e infantil a tientas después de un hecho que ha sido enterrado.»9

Sin embargo, el apoyo de Johnson a la decimotercera Enmienda que abolía la esclavitud fue fundamental para ayudar a ganar la aprobación del Senado en abril de 1864. Le dijo al Senado en un debate anterior: «Doy gracias a Dios porque, como compensación por la sangre, el tesoro y la agonía, que se han traído a nuestros hogares y a los suyos, ha eliminado, ahora y para siempre, esta institución de su lugar entre nuestros Estados.»10 En el debate de abril, dijo: «Nunca dudé de que debía llegar el día en que la esclavitud humana terminaría con un esfuerzo concluyente por parte de los esclavos, a menos que esa otra razón e influencia mejor que pudiera producirla tuviera éxito, las influencias suaves, aunque poderosas, de esa moral superior y elevada que enseña la religión cristiana.»11

Johnson tenía una apariencia distintiva y no muy atractiva. El periodista Noah Brooks escribió: «tiene una cara muy repulsiva y deshonesta, aunque puede ser una calumnia decirlo. Es bajo, corpulento, de hombros redondos, su cabello blanco, una cabeza larga, labios fruncidos y un «ojo de gallo», como lo tienen los vulgares….Es un buen abogado, un orador digno y sentencioso, y, en opinión de otras personas que no son el general Ben F. Butler, una rata muy vieja.»12

Johnson fue respetado en el Senado, sin embargo, según el biógrafo Bernard C. Steiner:» En una réplica, fue rápido, su memoria era tan segura que podía refutar fácilmente declaraciones descuidadas; su agudeza era tan grande que vio el verdadero punto en cuestión y se dirigió directamente a él, o, si pensaba que podría despistar a sus antagonistas de la verdadera esencia, «vagó» en la discusión de temas más o menos estrechamente relacionados. Sus relaciones con todos los miembros fueron amistosas y en el debate fue muy cortés. Por muy enfáticas que pudieran ser sus palabras al caracterizar la política de sus oponentes en las tentaciones, en el Senado su urbanidad era casi imperturbable.»13

Sin embargo, señaló Steiner, Johnson llegó a «ser un oponente de Lincoln» en muchos asuntos y «pensó que Lincoln, aunque había hecho todo lo posible, había sido en gran parte responsable de los errores de otros oficiales a través de su interferencia.»14 El Fiscal General Edward Bates señaló en su diario durante la campaña presidencial de 1864 que un Washington había informado de la carta del Senador Johnson a una reunión de campaña de McClellan: «No es larga, pero más concisa y puntiaguda de lo que sus cartas suelen ser, y, de hecho, está más calculada para dañar al Sr. Lincoln, que cualquier documento que haya visto.»15

Johnson más tarde apoyó al presidente Andrew Johnson en la Reconstrucción. El presidente Johnson nombró entonces al senador Johnson Ministro de los Estados Unidos en Inglaterra. Johnson había sido abogado contrario en el caso de patentes McCormick en el que participó el Sr. Lincoln. También fue abogado de Mary Surratt en el juicio por conspiración de asesinato hasta que renunció por un insulto a su carácter del tribunal militar que actuaba como jueces en el caso.

Notas a pie de página

  1. Bernard C. Steiner, Life of Reverdy Johnson, p. 50.
  2. Steiner, Life of Reverdy Johnson, p. 44.
  3. Steiner, Life of Reverdy Johnson, p. 51.
  4. Steiner, Life of Reverdy Johnson, p. 58 (Carta de Benjamin Butler a William H. Seward, 19 de septiembre de 1862).
  5. Anotado por el Lincoln Studies Center, Knox College. Galesburg, Illinois (Carta de Reverdy Johnsonn a Abraham Lincoln, 16 de julio de 1862).
  6. Documentos de Abraham Lincoln en la Biblioteca del Congreso. Transcrito y anotado por el Lincoln Studies Center, Knox College. Galesburg, Illinois (Carta de Abraham Lincoln a Reverdy Johnson, sábado, 26 de julio de 1862).
  7. Michael Burlingame, editor, Dispatches from Lincoln’s White House: The Anonymous Civil War Journalism of Presidential Secretary William O. Stoddard, p. 77 (5 de mayo de 1862).
  8. Steiner, Life of Reverdy Johnson, p. 94.
  9. Michael Burlingame y John R. Turner Ettlinger, editores, Inside Lincoln’s White House: The Complete Civil War Diary of John Hay, p. 98 (23 de octubre de 1863).
  10. Steiner, Life of Reverdy Johnson, p. 75 (9 de febrero de 1864).
  11. Steiner, Life of Reverdy Johnson, p. 78 (4 de abril de 1864).
  12. Noah Brooks, Mr. Lincoln’s Washington, p. 136 (13 de marzo de 1863).
  13. Steiner, Life of Reverdy Johnson, p. 61.
  14. Steiner, Life of Reverdy Johnson, pp. 81-82.
  15. Howard K. Beale, editor, The Diary of Edward Bates, 1859-1866, p. 413 (29 de septiembre de 1864).

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